¿Qué es el cáncer de páncreas? Pronóstico y cura

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El cáncer de páncreas o cáncer pancreático es un tumor de alta mortalidad que se origina en la glándula pancreática. A pesar de las múltiples modalidades terapéuticas que se han desarrollado, el pronóstico del cáncer de páncreas sigue siendo amargo, pues menos del 20% de los pacientes afectados sobreviven más de un año tras el diagnóstico.

Es uno de los cánceres más agresivos, cuya tasa de supervivencia global, pasados los 5 años, es del 3%. Este pronóstico tan negativo se debe a la falta de síntomas específicos tempranos y a su diagnóstico tardío. Generalmente, cuando se diagnostica la enfermedad, ésta ya se encuentra en un estadio muy avanzado, por lo que la cirugía curativa ya no se puede realizar. 

El pronóstico del cáncer de páncreas depende del tipo histológico (resultados de las muestras de tejido bajo un microscopio) y el tiempo de evolución de la enfermedad. Más del 90% de los cánceres de páncreas corresponden al tipo histológico de adenocarcinoma ductal de páncreas, sumamente agresivo y con muy mal pronóstico. El resto de las lesiones oncológicas del páncreas dependen de su localización o características generales, pues al ser un órgano con doble función, una endocrina y otra exocrina, se pueden desarrollar tumores como el insulinoma, tumores quísticos y sólidos.

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¿Cuáles son las causas del cáncer de páncreas?

Para saber cuál es el pronóstico del cáncer de páncreas, es necesario que conozcas qué puede ocasionarlo. Las causas del cáncer de páncreas no son tan precisas ya que existen muchos factores que lo pueden provocar. Se considera que el proceso aparece cuando las células comienzan a modificarse, o bien cuando las células de los conductos pancreáticos sufren una alteración o transformación maligna, debido a diversos factores, por ejemplo:  

  • Tabaquismo: Considerado uno de los principales factores de riesgo para el desarrollo del cáncer de páncreas. Los carcinógenos del cigarro y el tabaco alcanzan y afectan al páncreas a través del reflujo biliar a los conductos pancreáticos.  
  • Dietas inadecuadas con un alto contenido en grasas y azúcares refinados. Por lo que siempre será importante la dieta para prevenir el cáncer. De esta forma mejoramos el pronóstico del cáncer de páncrea y alcanzas una mayor sobrevida. 
  • El sobrepeso y la obesidad. 
  • Antecedentes personales de Diabetes Mellitus y pancreatitis crónica, por lo que es importante conocer las causas de la pancreatitis 
  • Alcohol 
  • Factores hereditarios y síndromes genéticos sobre todo si existen 2 o más familiares de primera línea con este diagnóstico de cáncer de páncreas.
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Ante la sospecha de padecer un cáncer de páncreas, o si algún familiar de primera generación ha sido diagnosticado con esta enfermedad, es importante contar con adecuados seguros médicos. De esta forma podrás tener un pronóstico de cáncer de páncreas más favorable. 

¿Cuáles son los síntomas de cáncer de páncreas?

En primer lugar, hay que tener en cuenta que este tipo de cáncer es más frecuente en el sexo masculino. Al ser una lesión oncoproliferativa de diagnóstico tardío, suele detectarse entre los 60 y 70 años de edad. Los adenocarcinomas suelen aparecer en la zona de la cabeza del páncreas, donde se sitúan dos tercios de los casos. Usualmente, estos tumores son detectados en un estadio más temprano que los de la zona del cuerpo y la cola del páncreas, pues provocan ictericia obstructiva de manera precoz (coloración amarillenta de la piel y las mucosas). 

Según la zona afectada, hay tumores más difíciles de detectar, como en el cuerpo y cola del páncreas; pues en etapas tempranas de la enfermedad no presentan ni signos ni síntomas específicos. Puesto que su diagnóstico se realiza en un estadio bastante más avanzado, es más propicio actuar mediante la cirugía. Por otro lado, la posibilidad de resección curativa en estos casos es menor.  

Por lo general, los síntomas iniciales del cáncer de páncreas y su cuadro clínico tienen un comienzo insidioso. 

  • Hay astenia, anorexia y pérdida de peso. 
  • Náuseas y vómitos (sobre todo en los de cabeza de páncreas)  
  • Ictericia, coluria (orinas muy oscuras), acolia (heces fecales blancas) en tumores de la cabeza de páncreas. 
  • Dolor muy intenso: lo padecen el 70% de los pacientes con tumores de cabeza de páncreas, y el 90% de los pacientes con tumores de cuerpo y cola. 
  • Constipación, esteatorrea  
  • Diabetes mellitus  
  • Hepatomegalia  
  • Vesícula palpable  

Signos y síntomas tardíos del cáncer de páncreas  

  • Náuseas y diarreas  
  • Dolor en la parte superior del abdomen o la espalda 
  • Presencia de un ganglio supraclavicular izquierdo (ganglio de Virchow) 
  • Otros: tromboflebitis migratoria, trombosis portal, esplenomegalia, ascitis, síndrome depresivo-ansioso. 

Además del cuadro clínico, los exámenes de laboratorio e imagenológicos como: el TAC de abdomen, la resonancia magnética, la ecografía abdominal y la endoscopía digestiva serán muy útiles para realizar un buen diagnóstico. 

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Cura y tratamiento del cáncer de páncreas

La cirugía brinda los mejores resultados, sin embargo, la resección curativa definitiva es posible solo en el 10% del total de todos los pacientes afectados de cáncer pancreático en el momento del diagnóstico. Debido a su complejidad, se ha consensuado que el diagnóstico y tratamiento del cáncer de páncreas debe ser abordado de forma concienzuda por grupos especializados en cirugía hepatobiliopancreática; además, deben ser apoyados por otras disciplinas como: medicina interna, radiología y oncología. El objetivo de este consenso es el de mejorar, cada vez más, la asistencia médica. 

La terapia adyuvante con quimioterapia, radioterapia, terapias génicas y endocrinas son evaluadas por el oncólogo.

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